¿Qué es el Cáncer de Colon?

El cáncer colorrectal es un cáncer que comienza en el colon o el recto. Estos cánceres también pueden denominarse cáncer de colon o cáncer de recto, dependiendo de dónde empiecen. El cáncer de colon y el cáncer de recto suelen agruparse porque tienen muchas características en común.

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El cáncer comienza cuando las células del cuerpo comienzan a crecer sin control. Las células de casi cualquier parte del cuerpo pueden convertirse en cáncer y pueden propagarse a otras áreas del cuerpo. 

Comienzo del cáncer colorrectal

Pólipos en el colon o el recto

La mayoría de los cánceres colorrectales comienzan como un crecimiento en el revestimiento interno del colon o el recto. Estos crecimientos se llaman pólipos. Algunos tipos de pólipos pueden convertirse en cáncer con el tiempo, pero no todos los pólipos se convierten en cáncer. 

La probabilidad de que un pólipo se convierta en cáncer depende del tipo de pólipo que sea. Los dos tipos principales de pólipos son: 

Pólipos adenomatosos (adenomas) 

Estos pólipos a veces se transforman en cáncer. Debido a esto, los adenomas son llamados una condición pre-cancerosa.

Pólipos hiperplásicos y pólipos inflamatorios 

Estos pólipos son más comunes, pero en general no son pre-cancerosos. Otros factores que pueden hacer que un pólipo sea más probable que contenga cáncer o que aumente el riesgo de que alguien desarrolle cáncer colorrectal incluyen:

  • Si se encuentra un pólipo de más de 1 cm.
  • Si se encuentran más de 2 pólipos.
  • Si se ve displasia en el pólipo después de que se haya extirpado. La displasia es otra condición pre-cancerosa, lo que significa que hay un área en un pólipo o en el revestimiento del colon o del recto donde las células tienen un aspecto anormal, pero no parecen verdaderas células cancerosas.

Propagación  del cáncer colorrectal

Si el cáncer se forma en un pólipo, puede crecer en la pared del colon o del recto con el tiempo. La pared del colon y el recto está compuesta de muchas capas. El cáncer colorrectal comienza en la capa más interna (la mucosa) y puede crecer hacia afuera a través de algunas o todas las otras capas.

Cuando las células cancerosas están en la pared, pueden crecer hasta convertirse en vasos sanguíneos o vasos linfáticos, que son pequeños canales que transportan desechos y líquidos. Desde allí, pueden viajar a los nódulos linfáticos cercanos o a partes distantes del cuerpo.

colon

Lugar donde crece el cáncer colorrectal

Para entender el cáncer colorrectal, ayuda entender las partes que componen el colon y el recto. El colon y el recto forman el intestino grueso, que es parte del sistema digestivo, también llamado sistema gastrointestinal (GI).

La mayor parte del intestino grueso está formado por el colon, un tubo muscular de aproximadamente 1,5 metros de largo. Las partes del colon se denominan según la forma en que el alimento viaja a través de ellas.  

  • La primera sección se denomina colon ascendente. Comienza con una bolsa llamada ciego, donde el alimento no digerido llega desde el intestino delgado. Se extiende hacia arriba en el lado derecho del abdomen.
  • La segunda sección se denomina colon transverso. Cruza el cuerpo desde el lado derecho al izquierdo.
  • La tercera sección se llama colon descendente porque desciende (viaja hacia abajo) por el lado izquierdo.

La cuarta sección se llama colon sigmoide por su forma de “S”. El colon sigmoide se une al recto, que se conecta con el ano. Las secciones ascendentes y transversales juntas se llaman el colon proximal. El colon descendente y el sigmoide se llaman colon distal.

Tipos de cáncer en el colon y el recto

Adenocarcinomas 

Constituyen alrededor del 96% de los cánceres colorrectales. Estos cánceres comienzan en las células que producen moco para lubricar el interior del colon y el recto. Cuando los doctores hablan de cáncer colorrectal, casi siempre hablan de este tipo. Algunos subtipos de adenocarcinoma, como el anillo de sello y el mucinoso, pueden tener un peor pronóstico. 

Otros tipos de tumores mucho menos comunes también pueden comenzar en el colon y el recto. Estos incluyen:

Tumores carcinoides 

Éstos se originan en células especiales que producen hormonas en el intestino. Están cubiertos por los tumores carcinoides gastrointestinales.

Tumores del estroma gastrointestinal (TEGI) 

se originan en células especiales de la pared del colon llamadas células intersticiales de Cajal. Algunos no son cancerosos (benignos). Estos tumores se pueden encontrar en cualquier lugar del tracto digestivo, pero no son comunes en el colon. Se discuten en Tumor del estroma gastrointestinal (GIST).

Linfomas 

Son cánceres de las células del sistema inmunológico. Se inician principalmente en los ganglios linfáticos, pero también pueden iniciarse en el colon, el recto u otros órganos. 

Sarcomas

Pueden comenzar en los vasos sanguíneos, las capas musculares u otros tejidos conectivos en la pared del colon y el recto. Los sarcomas del colon o del recto son poco frecuentes y se  discuten como sarcomas de tejidos blandos.